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獨厚心得

09年四月外文選書:曾經,你只需要好奇的心智,和一雙手就能觸摸到真理。

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「為什麼天空是藍色的?」我曾有過這好奇,除了自然課堂上那些,隨著書本指示老師交代依樣畫葫蘆的實驗,有多少人曾經有過動手尋求答案的念頭?而之中,有些人也許就真的想了個方法去找答案。


也許我們都已經忘記了,但我們確實都曾經聽過,許多人讚嘆過科學之美:簡潔、達觀、接近真實。在某些科學人的故事裡,我們有時稍微想起那種科學的浪漫,比如理查費曼試著用口語說明他窮究心力研究的量子物理;或者當約翰納許投入他所鑽研的高等數學時,他眼中所見的美麗境界究竟是什麼?


從上世紀後半之後,科技越見高、知識越見專,費曼的量子電動力學、納許的微分幾何,他們追尋科學真理的過程,都不是我們能夠完全體會的,即使如此,我們光是透過這些科學人的故事,似乎自己也對於他們凝視的那扇窗外,曾經一瞥,很有些體會,或者至少想像。


但這本書的作者,George Johnson,一位擅長敘事、固定為紐約時報撰寫科學相關題材的得獎作家,除了科學的真實之美,他還要先把當前充滿方程式與強子撞擊器的實驗室清空,回到「動手作實驗」的階段,回到我們都能理解、心智與雙手並用探尋真實的時候,說這十個故事。


從書名開始:「The Ten Most Beautiful Experiments」,這看不太像是本科普書,之中的十個人物與十個故事篇名,要不是這些人物名字,有些是我們熟悉的科學家,有些只看篇名,還真像個短篇小說名稱,比如Measuring the Immeasurable、Lost in Space,或者Something Deeply Hidden,這篇是關於法拉第試圖證明與瞭解無形的電磁力的實驗。


涵蓋包含生物學、力學、醫學等等範疇的每個篇章裡,每個主角試著用自己的雙手,去找到方法,尋找答案,文章裡也有許多的插圖,有些是手稿,有些是實驗設計示意;但第一遍閱讀這本書的時候,這些故事十分迷人,讀著清晰簡潔的文字,多半是當小說插圖般匆匆瀏覽。等到再次翻閱,你會發現作者George Johnson,藏在流暢敘事裡,那些不讓你稍感遲滯的科學常識文字後面,他也十分注意細節的正確性——你知道嘛?著名的巴夫洛夫與狗的實驗裡,其實沒有並用到鈴鐺。


開頭的問題,牛頓的心裡也有想過,這個以數學成名的青年,也著手設計過實驗,把可見的光裡,自然的顏色找出來,他拿著三稜鏡析出七色彩虹的形象,應該還深植人心;那是一個好奇的心智與雙手,去尋找真理的姿態;在各知識領域,都高度專業化與工業化的當代,George Johnson在這本書裡,要宣揚一種簡潔、追求真實、觸手可及的美學。


若你有時打開一本書,是有著那麼一點所謂求知的意念,你就回到了所擁有的好奇心智,最簡單也最有力量的狀況;這書裡的這些人所作過的,如果非關某個單一領域的成就,說的就是一幕幕這樣的故事,從拋球的伽利略、解剖人體找出血液循環的哈維(William Harvey),到從油滴作實驗,檢證出光量子說的密立根(Robert Millikan);都是如此:面對著無窮宇宙真理的任何瑣碎細節,好奇的心智去思索,然後用自己的雙手去找答案;定理也許簡潔而美麗,探求的過程裡,那些智慧與勇氣,也更是所成就的美好。

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