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獨厚心得

《蝴蝶、斑馬與胚胎》:自然是如何用少數的建材打造出種類繁多的設計!

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文/凱西

或許工作性質的緣故,常常小編下班回到家之後已經是八、九點,甚至更晚的時間。這時通常什麼事都不想,只是累的癱在電視機前胡亂轉台,但只要一轉到Discovery或國家地理頻道,見著正在播出宇宙外太空或人類演化相關節目,說也奇怪,馬上精神抖擻起來、直直看下去。

原因很簡單,小編其實好奇:我們是從哪來?我們又將去哪?地球是人類唯一的居所嗎?外太空是否還有其他的生物?這許許多多的問號,吸引小編的目光停留在這類節目。當然,在出版來說,也有不少科普書可幫忙解惑相關的疑問。

新近出版的《蝴蝶、斑馬與胚胎》一書,從演化發生學的角度探討生物的多樣性是如何產生的?解答這類問題的關鍵在於:「每種動物形體都是兩種歷程下的產物—從一顆卵發育而成,從祖先演化而來。」所謂「發生」意指「由一顆卵成長為胚胎,最後轉變為成體的過程」,至於「形體的演化」則是來自於「發生的改變」。

演化發生學是一門「連接胚胎學與演化生物學藉以比較物種間發生基因之異同」的新興學科。

過去以來,生物學家多認為,動物形體的差異越大,參與形體發生過程的基因,其相似性就越低。然而演化發生學卻提供出乎意料之外的見解:「即便外觀與生理上存有極大的差異,所有複雜的動物,像是蒼蠅、捕蠅草、恐龍與三葉草、蝴蝶與斑馬,以及人類,都享有一套共同的『工具組主控基因』,決定他們身體與身體各部位的形成與樣式。」

於是,這本書要告訴我們,自然是如何用少數的建材打造出種類繁多的設計。

這下我們可以知道,蝴蝶翅膀的圖案是怎麼來的?斑馬又為什麼會長出條紋?人類DNA中的哪些部分,造就我們與其他人猿的差異?等等問題,誠如作者所言,這是寫給對自然與自然史、對複雜系統、對我從哪裡來、對演化學感興趣的讀者的科普書。

另一方面,《第三種猩猩》從性行為、語言、藝術、生命週期等的演化進程,來檢視人類之所以迥異於禽獸者,原因何在。由於自然界中人和黑猩猩的基因差異不到2%,是彼此關係最接近的類目,又黑猩猩只有兩種(黑猩猩和巴諾布猿),所以「第三種猩猩」意指人類。

回答我們是宇宙中的孤兒嗎?《珍稀地球》提出有別於「平庸律」所指稱「地球只是無數蘊有先進生命的世界之一」的看法認為:「在我們的銀河系和宇宙中,不只是智慧生命、甚至連最簡單的動物生命形態都是極為稀有的。」形成所謂「地球殊異」的假說。

如果你也對物種起源等相關問題深感興趣,以下另有幾本書,或可提供更多思索解答。

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