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獨厚心得

這段曾經消失的文字,如今正在改寫歷史……

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1998年,一本殘破而布滿霉點的手寫羊皮書,以二百萬美元高價於佳士得拍賣會上成交,主要競標者為當時的希臘文化部長與一位匿名的美國收藏家,這本高價售出的手抄古書──「阿基米德再生羊皮書」,因為1907年時發現有其下有阿基米德作品抄本而得名,但此後便又下落不明,直至拍賣會成交訊息登上《紐約時報》頭版之後而再度聞名於世。「阿基米德再生羊皮書」高價售出後,即由收藏者交付給巴爾的摩美術館的專業策展人諾爾主持該書的研究計畫,載有阿基米德抄本的羊皮書歷經超過千年的漫長歲月,早已殘破不堪,但經過研究計畫團隊運用專業修復與現代科技解讀,這段曾經消失八百年的文字,已經二度改寫科學史……

希臘數學的一大特點是,徹底運用圖形,但卻精準無誤。阿基米德以綱要式圖形為工具,圖形甚至可以成為邏輯推理的一部分,但是經過遙遠年代的抄錄,這些圖形並非都能忠於原貌的重現,而「阿基米德再生羊皮書」重新現世,也成了現存最早的阿基米德希臘文抄本,也讓科學界能夠更進一步揭開阿基米德思考的面紗。

之前現代科學家從阿基米德學到的兩個原理為:關於無窮大的數學以及數學模型在物理世界的應用。而在「阿基米德再生羊皮書」中,科學家讀到阿基米德《方法》裡前人未曾讀過的一段,證明了阿基米德是懂得真正的無窮大。而發展微積分的每個步驟,以及對潛在無窮的了解,後人採取的都是阿基米德式的觀點,即便是微積分發明者萊布尼茲或牛頓,他們也從未把處理潛在無窮的邏輯弄清楚。而從羊皮書中一個阿基米德遊戲「胃痛」,這個類似七巧板遊戲是:用十四種碎片,由許多不同的方法,拼成同樣的正方形。到底有多少種方法?答案是:17,152種。這個遊戲顯示了阿基米德對於組合學早有研究,而組合學正是現代計算機科學的核心。

靠純粹的思考及微積分,牛頓發現了行星該如何運動;現代計算機科學的發達,對於電腦發展功不可沒,本書作者內茲認為「阿基米德是有史以來最偉大的科學家」,這話說得確有幾分道理!

《阿基米德寶典》是關於這本曾經失落古書拆解、修護、顯影及解讀的故事。計畫主持人諾爾以故事性的手法,在本書的單數章節述說「阿基米德再生羊皮書」的歷史、變異以及現代修護與解讀計畫進行的種種「科學探案」過程,而另一位作者內茲,則在雙數章節言明羊皮書中阿基米德抄本的科學面向。讀者可以選擇全盤了解或只讀單數章節,無論如何,書中所述都不只是一個已經完結的事件。《阿基米德寶典》原文版出版之後,其他研究團隊發現羊皮書上承載了更多西方科學、民主政治、哲學的思想發端,誰知道,明天是不是有更多的發現!

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