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創作獨白

歡迎來到基因時代!

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◎本文作者:徐仕美/天下文化數位副主編

去年底,職業棒球選手王建民接受一家生醫科技公司的全基因組定序,發現他擁有一組與眾不同的運動基因,注定他是天生的運動好手。基因組就是我們身上所有基因的組合(共有23對染色體),竟然可以用來預測個人的體育表現,聽起來很神奇吧!

但是就在十年前,想知道自己的基因組序列,根本是一項奢望。2000年,「人類基因組計畫」公布我們基因組所有DNA的30億個字母,這件事轟動了全世界。這項跨國的大型科學計畫,集合兩千多位科學家的智慧,耗費將近30億美元,花了十多年的時間,才完成首次的人類基因組解碼。這麼龐大的投資,沒有幾個人負擔得起。

而且「人類基因組計畫」的結果,只能告訴我們組成密碼的字母,但是對於這些字母拼出來的單字(基因)所代表的意義,一般大眾的了解不多。幸好,擔任「人類基因組計畫」的主持人柯林斯博士在最近出書,把揭曉人類基因組序列的那一刻起到目前為止,基因與疾病等之間的研究進展,以及應用於醫療、甚至尋根的真實故事,寫成流暢易讀的《基因救命手冊》。

柯林斯博士現任美國國家衛生研究院的院長,也是追獵致病基因的高手,他曾找出乳癌、卵巢癌、杭丁頓氏舞蹈症等疾病的基因突變。他估計,未來幾年內,我們只要花少於1,000美元的費用,在一個小時內,就可能得到自己DNA的完整序列。如果能詳細分析DNA序列,這些資訊可以預測我們罹患常見或罕見疾病的風險有多高、對於藥物的反應會不會太過敏感或者根本沒反應,並藉此可以量身訂做專屬於個人的疾病預防與治療方案。《基因救命手冊》讓我們對個人化醫學有更深入的了解,並使我們更能掌握自己的健康命運。

除了《基因救命手冊》所揭露的最新進展,你可曾好奇「人類基因組計畫」是如何啟動的?第一個疾病基因是如何找出來的?這整段歷程都記錄在《基因聖戰》這本書中。故事開始於位在洛杉磯的一家人,爸爸告訴兩位正值青春年華的女兒,她們的媽媽診斷出罹患杭丁頓氏舞蹈症,而這個疾病遺傳給兩個女兒的機率各為50%,當時卻沒有任何辦法預知她們是否已遺傳到這個基因。於是這家人、結合其他病人家屬、科學家、醫師的力量,展開這場基因聖戰,最後導致科學家提議展開「人類基因組計畫」,這本書可說是基因時代的「前傳」。

此外,如果你還想更進一步知道,DNA、基因、基因組、染色體到底是什麼東西?DNA技術、複製羊、基因改造作物背後的科學原理是什麼?請來看看《DNA的14堂課》。這本書是理解DNA科學的入門書,在國內外風行多年,裡面用了許多圖解與比喻,為我們解釋當前基因革命所牽涉到的基礎原理。

雖然距離全民基因組定序的地步,還需要幾年的時間。但是在美國已經有公司提供基因體檢服務,只要199美元起,就可以利用個人基因裡的資訊,檢測將近100種疾病的風險。其中一家公司是「23與我」,它的創辦人之一,安?沃吉斯基(Anne Wojcicki)有位大名鼎鼎的先生--創辦Google的布林(Sergey Brin)。「23與我」為布林做基因體檢的結果顯示,他在八十歲時罹患帕金森氏症的機率高達74%左右。但是布林以正面的態度面對,在自己的部落格上寫道:我很幸運能遇到這樣的事情......我比一般人更容易猜到可能會是什麼疾病在等著我--而我有足足數十年的時間可以作準備。

歡迎來到基因時代,那你又想知道什麼呢?

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