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每個領域都有關鍵數字!識數能力跟識字能力一樣重要──7月選書《數字公民》

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沒有數字,我們甚麼都不能瞭解,什麼都不能認識。
——菲洛勞斯



數字公民:如何打造你的識數世界觀,輕鬆成為現代公民!

數字公民:如何打造你的識數世界觀,輕鬆成為現代公民!

《數字公民:如何打造你的識數世界觀,輕鬆成為現代公民!》是本題材非常別緻的書,幾個特點不得不注意:

首先,是單位的故事。閱讀本書時,首先一定會注意到一大堆重量、長度、面積、容量、能量、貨幣的單位……要測量就不可能沒有單位,因此談數字首先一定要談單位。作者花許多篇幅談論各個單位的淵源,從語言學、歷史學、生物學角度,讓我們看到這是怎樣一個個從粗糙到精準、從具體到抽象的過程。作者也寫到法國大革命後,法國出現想以「十進位制」一統天下的雄心壯志,但難以一償心願,特別時間的單位是由人們觀察日月星辰的公轉自轉而來,一小時60分鐘、一天24小時、一周7天、一個月30天、一年365天,想要把這些十進位化,簡直是難度破表。

圖說:長度單位一開始都是以人類尺度來測量的,比如腳的長度跟一英呎(foot)差不多長,聖經中諾亞方舟是以肘為單位測量。長度單位一開始都是以人類尺度來測量的,比如腳的長度跟一英呎(foot)差不多長,聖經中諾亞方舟是以肘為單位測量。

其次,作者提供了許多破解大數字的有用方法。這本書第一次讓我大開眼界,是在舉例估算西元三世紀前西西里島陶爾米納城的希臘劇場有多大時。作者首先提問,觀光資料上介紹這個劇場可以容納五千人,你覺得這個主張可信嗎?這個數字是個大數字嗎?嗯,所謂的大數字,就是我們無法以直觀掌握的數字。的確,五千人其實不算多,但是我對於五千人聚集的場面還真的沒什麼具體概念。

圖說:西西里島陶爾米納城的希臘劇場西西里島陶爾米納城的希臘劇場

但不用擔心,你很快就發現作者的誠意,他是真的想幫助大家看懂數字、理解數字,於是務實地提供分解數字的有效方法。利用照片,他帶我們點數觀眾席有幾區,然後一區有幾排座位,然後一排有多少人。結果得出共有7區,每區約38排座位,每排平均用15人計算,這樣一乘起來,得出7X38X15=3990。嗯,數量級是一樣的,但是說5000有點誇大。作者再帶我們看看7個區塊左右都還有一些空間,可能是站位,擴張來看,可以說有9個區塊,這樣人數就達但5130人,因此說這個劇場能容納5000人是滿公允的。

真的,要把5000這個數字一口吞下有點困難,其實我們的理智線到數字1000時大概就斷線了。但是透過現場布局,拆解成一小口一小口之後,我們立刻可以簡化問題,本來在天上可望不可及的數字,可以被打落凡間,成為平凡又親切的鄰家女孩,成為我們理解看穿事物本質的好夥伴。

書中這樣的例子真的非常多,作者提出的地標數字、視覺化、分而治之、比率和比、對數尺度五種主要方法,幫助我們創造一個識數的世界觀。透過這些方法,舉凡海中的魚、天上的星辰、財務報表、國防預算、國內生產毛額、石油產量,經濟成長率、歷史年代都如囊中物,不再需要博學強記、不再是天方夜譚。

圖說:太陽離地球差不多1.5億公里,為地球月球相距距離的390 倍。太陽的半徑約為695000 公里,略少於月球的400 倍。太陽比月球遠400 倍,又比月球大400 倍,這就是我之所以可以看見日全食太陽離地球差不多1.5億公里,為地球月球相距距離的390 倍。太陽的半徑約為695000 公里,略少於月球的400 倍。太陽比月球遠400 倍,又比月球大400 倍,這就是我之所以可以看見日全食。

最後,作者談到識數能力是現代公民必備,可以說再怎麼強調也不嫌多。很多人打從國高中開始,就認定自己和數字無緣,從此對數字敬謝不敏。但是作者耳提面命,告訴我們身為現代公民的責任,真的讓我們不得不正視自己的無知和任性。

識數能力,就像識字能力一樣重要,是每個領域都需要的。此外,身為現代公民,我們有監督政治人物言行的責任,而非輕易被他們隨口喊喊的數據給唬弄,我們就得要以識數能力為基礎的判斷能力。此外,以堅實的數字為後盾,我們才能提出充分的基礎,做出踏實的抉擇。的確我們多數人因為對數字抗拒,在這方面仍力有未逮。這就在公民和「專家」之間形成一道鴻溝,對雙方都有損害。

識數能力不需要複雜的計算,加減乘除就堪用。也不需抽象的思考能力,反而是務實地把抽象數字連結到現實世界。這本書真的既好用又有用,數字就是知識,而知識就是力量,這本書下了很好的註解。

數字公民:如何打造你的識數世界觀,輕鬆成為現代公民! (電子書)

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成怡夏
八旗文化副總編輯

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