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前往生命初現地的朝聖之旅──4月選書《祖先的故事》

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祖先的故事:前往生命初現地的朝聖之旅(套書,上下冊不分售)

祖先的故事:前往生命初現地的朝聖之旅(套書,上下冊不分售)

當代最偉大的科學家之一理查‧道金斯撰寫的《祖先的故事》,可說是他企圖大一統演化生物學的磅礡力作,為道金斯博大精深生命起源觀的集大成。初版在2005年入圍英國皇家學會科學圖書獎,並在2016年與黃岩共同進行全新修訂,直到2020年首次以繁體中文版的面貌呈現給讀者。

提到道金斯,就不能不提現在正熱門的「迷因」(meme),這個詞彙正是出自於道金斯最為知名的著作《自私的基因》,用來指涉一種基因演化的延伸概念。迷因是指某樣東西(可以是文化特徵或行為)被模仿再製與傳遞。而到了《祖先的故事》,再次提及迷因,是討論人類的大腦擴張之謎。關於大腦擴張的因素已有多方推測,道金斯以電腦比擬,其升級是由於軟體和硬體創新相互觸發,而對大腦來說,「軟體創新」就是語言、尋跡追踪、投擲和迷因,進而刺激大腦擴張。在這裡,我們可以看到道金斯的經典理論概念,再次以非常有趣的方式運用到迷人的人類演化故事當中。

最值得一提的是《祖先的故事》的敘事方式,整部長達960頁的篇幅可說是一趟四十億年的逆向朝聖行旅。受喬叟《坎特伯里故事集》啟發,道金斯採取嶄新的生物演化敘事方式,以現存生物為起點往更古老的年代回溯,重述長達四十億年的生物演化過程。諸多物種將一路加入朝聖隊伍,歷經各個「會合點」,與我們的共同祖先會面。

自私的基因(新版)

自私的基因(新版)


在這段令人難以置信的回溯旅途中,道金斯基於科學大量已知事實和學理,積極與神創論者辯證,我們會看到他提出許多犀利的觀點,展示演化的各種可能性。如原始地猿〈阿蒂的故事〉探討人類雙足行走的各種可能演化原因;〈河馬的故事〉解釋河馬與鯨魚的戲劇性關係與差異;〈輪蟲的故事〉探討了無性繁殖,道金斯在此進行了有趣的討論,談有性生殖是否真有必要。
毫無疑問地,無論你是生物學專業學習者,還是純粹對大自然奧祕感到好奇,都能在《祖先的故事》中感受到天擇塑造地球生命令人驚嘆的演化力量。


黃怡寧
馬可孛羅文化編輯

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