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創作獨白

那些怪咖、衰咖教我們的事

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◎本文作者:黃雅蕾/天下文化科學編輯

世界上的怪咖多得是,但是,沒有誰能夠比微生物這一大群怪咖跟你更親密了!

讓我們先來玩個科學的腦筋急轉彎:人類基因組解碼的結果顯示,由30億個字母組成的DNA序列中,只有2萬種基因;但是這代表人體中的基因只有2萬種嗎?錯!事實是:在你我的身體裡,都住著超過一千種的微生物,它們的數目可能在十兆到一百兆之間,重量加起來則超過一公斤。這些把你身體當成溫暖的家的微生物基因總共有多少呢?答案是你的基因的一百倍!

有這麼多小生物與你朝夕相處,我們怎麼可能感覺不到呢?先別緊張,跟著你一起生活的微生物,多數對人體無害,甚至對你有利。只是,它們究竟有什麼辦法,可以不請自來,不但能躲過免疫系統的偵察,還能安穩的生存繁衍?

這就是《微生物搞怪學》要告訴你的事:許多細菌、真菌、古菌、病毒簡直是神通廣大!姑且不論在沒有氧氣、極度乾燥、酷熱嚴寒或惡臭的環境裡,都有微生物的蹤影;這些根本連腦袋都沒有的小傢伙,簡直是「偷拐搶騙」樣樣都來。

例如經常導致肺炎的黴漿菌,就是靠著高超的變裝技術,不斷更換細胞表面的蛋白質,讓你的免疫系統認不出來、抓不勝抓;還有在你吃沒煮熟的食物時,可能不小心就會一起吃下的李氏菌,會先誘騙腸道裡的上皮細胞,敞開大門讓它登堂入室,接著再劫持細胞裡的生化系統,幫助它感染一個又一個的人體細胞。

最誇張的就是,有不少病原菌很懂得利用宿主,甚至可以操縱宿主的行為,幫助自己找到下一個感染的好對象。看看感染了狂犬病毒的狗,口水四濺、暴躁狂怒,張口亂咬--病毒就這樣經由唾液從傷口進入下一個倒楣鬼的體內;誰說傳染性微生物不會改變宿主的行為,甚至個性或意識?

你或許會以為,至少我們的行為與精神狀態,都是由我們的大腦所控制的吧?那可不一定!我們健康時打的噴嚏,多半是為了將試圖從鼻子入侵的外來者趕出去;但我們感冒時打的噴嚏,卻只會將感冒病毒散播給更多人,而無法把已經進駐呼吸道的病毒清出去。也就是說,病毒已經懂得如何引發噴嚏反射,好讓自己散布得更快、傳得更遠。

此外,有研究證實,弓蟲(一種常見於貓咪身上的寄生蟲)感染可以引發精神分裂症;還有科學家發現:受到弓蟲感染的女性,會花較多錢在衣著打扮,而且被認為比沒有受感染的女性更有吸引力!

在這些現象背後,藏著許多演化上的理由;而在生物世界裡,類似上述人與病菌、疾病之間的微妙關係,多得不勝枚舉。如果你還想知道:為什麼鐵質愈多的人,愈容易感染瘟疫?為什麼當你覺得某人很性感,他身上的氣味往往也很吸引你?而且,這還跟你們倆的免疫系統大有關係?我們總把生病看做是件倒楣事,但如果有一天,寒冷氣候突然降臨,最可能生存下來的人,為什麼是糖尿病患者?這一切,在《最衰者生存》都有既有趣、又有益健康的故事為你解析!

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